Altre possibili cause

Fattori ambientali come fattore scatenante: vivere consapevolmente significa evitare il cancro

Verso la fine del diciottesimo secolo, Percival Pott, un medico londinese, osservò che gli uomini che avevano lavorato come spazzacamini nella loro giovinezza avevano più probabilità di soffrire di cancro ai testicoli rispetto alla popolazione media. Sebbene tali osservazioni sulle relazioni tra il contatto (professionale) con determinate sostanze e tumori si siano accumulate, questa scoperta non ha prevalso.

I prodotti chimici promuovono il cancro

Nel 1918, due scienziati giapponesi hanno dimostrato con successo per la prima volta che il cancro può essere innescato da sostanze chimiche: hanno imbrattato i conigli con il catrame, causando loro il cancro della pelle.

Oggi milioni di fumatori succhiano quotidianamente il catrame dalle sigarette ai polmoni, rendendo il cancro del polmone il numero uno nei decessi correlati al cancro. Gli uomini hanno maggiori probabilità di ammalarsi rispetto alle donne. Tuttavia, il tasso di incidenza nelle donne è in continuo aumento, a causa del cambiamento del comportamento del fumo.

Molte altre sostanze chimiche sono anche in grado di provocare il cancro.

Le radiazioni possono causare il cancro

Inoltre, raggi come la luce ultravioletta (UV) o raggi X possono causare il cancro, come mostrato non molto tempo dopo la scoperta e l'uso dei raggi X. Numerosi tecnici e scienziati che lavorano con il nuovo metodo di screening dei corpi si sono ammalati di cancro.

Questa dolorosa esperienza è stata fatta anche da Marie Curie, la due volte premio Nobel e cofondatore della radioattività. Morì di leucemia, un tumore del sangue causato dalla sua lunga esposizione alla radioattività.

Anche le sostanze chimiche e le radiazioni agiscono modificando l'informazione genetica: le sostanze chimiche interagiscono con la grande molecola che è il nostro DNA, il DNA. Cambiano questi chimicamente e quindi causano anche un cambiamento nel contenuto delle informazioni.

I raggi funzionano altrettanto bene: possono cambiare le singole "lettere" del nostro alfabeto genetico o portare a uno strappo delle informazioni.

Il test di Ames esamina le sostanze per la loro cancerogenicità

Queste relazioni sono anche chiare da un test che lo scienziato americano Bruce Ames ha ideato: ha valutato se le sostanze chimiche causano o meno il cancro trattando i batteri con loro. Questi, ovviamente, non possono ammalarsi di cancro, ma le sostanze chimiche provocano cambiamenti nel DNA dei batteri che possono essere misurati. Una sostanza che ha un forte effetto mutageno sui batteri ha anche un effetto cancerogeno sugli esseri umani.

Il cosiddetto test di Ames è ancora usato oggi per scoprire se una sostanza chimica è cancerogena (= cancerogena).

Anche una "malattia infettiva"?

Uno dei primi ricercatori sul cancro, Francis Peyton Rous (1879-1970), riconobbe che il cancro può anche essere "contagioso". Ha infettato i polli con un liquido che aveva isolato dalle punture di pollo. Anche i polli (in precedenza sani) hanno avuto il cancro. Ma ci è voluto del tempo perché la causa venisse riconosciuta. Era un virus, che in questo caso era cancerogeno.

Negli esseri umani, ora sono noti anche i virus che possono scatenare il cancro in determinate circostanze: questi includono l'HPV (papillomavirus umano), che è responsabile della formazione di verruche. Inoltre, alcuni papillomavirus sono probabilmente responsabili dello sviluppo del cancro cervicale nelle donne. Il virus dell'epatite B (HBV) innesca il cancro al fegato.

Il motivo del potenziale cancerogeno di questi virus è - di nuovo - in un cambiamento nel genoma umano: in questo caso, viene modificato dalla semplice presenza del virus. Questo penetra nella cellula umana e aggiunge il suo materiale genetico (virale) a quello dell'uomo. Questo può confondere il sistema di controllo che "installa" la cellula nel suo ambiente in vari modi, causandone la proliferazione.

Puoi ereditare il cancro?

La sarta del patologo americano Aldred S. Warthin riferì alla fine del diciannovesimo secolo che sarebbe morta di cancro perché tutti i suoi familiari ne soffrirono. In effetti, la donna morì a causa della malattia in un'età relativamente giovane. Warthin riferì sulla sua famiglia, che chiamò la "famiglia del cancro". L'idea che una tendenza a contrarre il cancro esiste in certe famiglie è quindi più vecchia, ma non può essere colta fino alla seconda metà del 20 ° secolo.

Anche qui, i cambiamenti nella composizione genetica della lepre nel pepe: se tale cambiamento esiste già in una famiglia, aumenta la probabilità che si verifichi una malattia. A seconda di quale sezione del genoma è alterata, possono essere ereditate sindromi tumorali molto diverse. Il più noto è il cancro al seno ereditario, ma anche molti altri organi possono essere colpiti.

Molte ricerche, poca terapia?

Il cancro è la terza principale causa di morte nel mondo sviluppato dopo malattie cardiovascolari e incidenti. Per molti decenni, la malattia è stata studiata e enormi fondi sono confluiti in questa ricerca. Tuttavia, la malattia è ancora considerata incurabile in molti casi. Allora perché ora sai così tanto della malattia, ma non riesci ancora a curarla?

Due ragioni giocano un ruolo qui: la prima è che il cancro è innescato da un difetto nel materiale genetico. La soluzione più ovvia sarebbe quindi quella di correggere il genoma delle cellule difettose. Tuttavia, questo si rivela molto difficile, dal momento che possono verificarsi molti cambiamenti diversi ed è tecnicamente ancora appena possibile trattare specificamente le singole cellule con le informazioni genetiche corrette.

Un altro punto di partenza per la terapia sarebbe quello di distruggere deliberatamente le cellule proliferanti e difettose. Questo è esattamente ciò che viene fatto in una procedura chirurgica. Con un farmaco, tuttavia, è molto più difficile farlo. Perché mentre i batteri possono essere uccisi dagli antibiotici senza gravi effetti collaterali sull'uomo, dal momento che (biologicamente considerati) sono molto diversi dalle cellule umane, le cellule tumorali sono molto simili a queste.

Una sostanza che provoca gravi danni alla cellula cancerosa, quindi, attacca anche le cellule sane. Questo è anche il motivo per cui molti farmaci antitumorali hanno effetti collaterali così forti. Quindi ci sarà qualche ricerca da fare fino a quando tutti i diversi tipi di cancro non saranno curabili.

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