Leucemia (cáncer de la sangre): causas y desarrollo

La leucemia, también conocida como cáncer de la sangre, se refiere a varios tipos de cáncer causados ​​por cambios malignos en los glóbulos blancos (leucocitos) en la médula ósea o el sistema linfático. Como resultado, se altera la formación de sangre y se forman leucocitos cada vez menos funcionales, que desplazan a las células sanguíneas sanas. En Alemania, más de 11, 400 personas sufren de leucemia cada año, desde niños pequeños hasta ancianos, cualquiera puede verse afectado.

¿Qué tipos de leucemia hay?

Se distinguen diferentes tipos de leucemia. Los más importantes son:

  • leucemia linfoblástica aguda (ALL)
  • leucemia mieloide aguda (AML)
  • leucemia linfocítica crónica (LLC)
  • leucemia mieloide crónica (CML)

También hay una serie de formas relacionadas. La delineación de las formas crónicas de la leucemia al "linfoma no Hodgkin", por lo que las diferentes formas de cáncer de ganglios linfáticos malignos, es fluida.

Leucemia: causas y factores de riesgo

Hasta la fecha, todavía no está claro exactamente cuáles son las causas del cáncer de sangre. Sin embargo, se sabe o se sospecha que algunos factores de riesgo aumentan el riesgo de ciertas formas de leucemia:

  • Radiación ionizante
  • Medicamentos o productos químicos (p. Ej., Citostáticos como tratamiento del cáncer para la quimioterapia, el benceno)
  • Ciertos virus (p. Ej. Virus de leucemia de células T humanas = HTLV, un pariente del VIH, el patógeno del SIDA)
  • Predisposición genética (por ejemplo, los hermanos gemelos tienen más probabilidades de enfermarse, en CML, leucemia mieloide crónica, a menudo se puede encontrar el "cromosoma Filadelfia")

¿Cómo funciona la formación de sangre?

Para entender qué es la leucemia, es útil observar primero los procesos implicados en la hematopoyesis. En la médula ósea y el sistema linfático, es decir, los órganos que forman la sangre, las diferentes células sanguíneas se producen a partir de células precursoras comunes, las células madre, a través de varias etapas de maduración:

  • glóbulos rojos (eritrocitos) para el transporte de oxígeno y dióxido de carbono
  • glóbulos blancos (leucocitos) para la defensa inmune
  • Plaquetas (plaquetas) para la coagulación de la sangre

Los leucocitos se subdividen en tres subgrupos:

  • granulocitos
  • linfocitos
  • monocitos

¿Qué sucede con la leucemia en el cuerpo?

Los tres subgrupos de glóbulos blancos tienen roles diferentes y se reproducen en el cuerpo sano en exactamente la misma cantidad y se liberan en la sangre circulante en la que mueren. Este mecanismo finamente equilibrado requiere algunas funciones de control y monitoreo. Entre otras cosas, existen mecanismos inhibidores que evitan la sobreproducción.

En las diversas formas de leucemia ahora esta función inhibidora se altera y las células malignas pueden dividirse sin impedimentos. A diferencia de las células sanas, sin embargo, estos leucocitos no se desarrollan lo suficiente como para funcionar normalmente.

En cambio, los precursores inmaduros de los leucocitos se liberan en la sangre, que también se denominan blastos. Estos desplazan la formación de sangre normal en la médula ósea por su enorme número, lo que conduce a los síntomas típicos. La cantidad de estas células puede ser tan grande que la sangre de los pacientes parece blanquecina en lugar de roja; de ahí el nombre de leucemia (= sangre blanca).

¿Por qué hay diferentes tipos de leucemia?

La diferenciación de los diferentes tipos de cáncer de sangre se basa en varios criterios:

  • Dependiendo de qué tipo de célula se ve afectado, se establece una distinción entre las leucemias mieloides y linfáticas. Estos se subdividen en formas individuales por medio de investigaciones microscópicas, citoquímicas (por ejemplo, tinción celular) e inmunológicas.
  • Dependiendo de cuán maduras sean las células, se divide en leucemias de células maduras y de células inmaduras.
  • Dependiendo del recuento leucocitario en la sangre, se habla de una forma leucémica o subleucémica (número normal o reducido) (número aumentado).
  • Dependiendo del curso clínico, se pueden distinguir formas agudas y crónicas.

Leucemia aguda y crónica: diferencias

Las formas agudas de la leucemia se caracterizan por la liberación de muchas células inmaduras al torrente sanguíneo, de modo que se vuelven fatales sin terapia. Por otro lado, son mejores curables mediante un tratamiento. La leucemia aguda ya puede ocurrir en niños.

En el caso de las formas crónicas, por otro lado, las células maduras se encuentran en la sangre. Las formas crónicas del cáncer de la sangre se arrastran y con frecuencia a lo largo de años o décadas, por lo que a menudo se descubren solo por accidente. Una cura a menudo imposible. La leucemia crónica ocurre principalmente en la adultez media y avanzada.

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